Hoe De Giraffe Zijn Iconische Nek Kreeg

{h1}

De lange nek is niet uniek voor de giraffenfamilie, maar is in de afgelopen 16 miljoen jaar in drie afzonderlijke fasen langer gegroeid, vindt een nieuwe studie.

De eeuwenoude vraag hoe de giraffe zijn lange nek kreeg, kan nu althans gedeeltelijk worden beantwoord: er waren lange nekken aanwezig in voorouders van giraffen die minstens 16 miljoen jaar geleden leefden, vindt een nieuwe studie.

In het onderzoek onderzochten onderzoekers de cervicale (nek) wervels van 71 dieren, waaronder moderne giraffen, hun verwanten en hun oude voorouders. Ze vonden dat twee soorten - Prodremotherium elongatum, die 25 miljoen jaar geleden leefde en mogelijk een voorouder was van moderne giraffen, en Canthumeryx sirtensis, wat een voorouder van de giraf was die 16 miljoen jaar geleden leefde - beide hadden langwerpige halzen.

Deze oude dieren waren verschillend genoeg van hun moderne tegenhangers dat ze niet geclassificeerd zijn als onderdeel van de giraffamilie. Daarom geven de fossielen aan dat "cervicale verlenging voorafgaat aan Giraffidae", schreven de onderzoekers in het onderzoek, gebruikmakend van de wetenschappelijke naam voor de giraffamilie. [In foto's: zie schattige foto's van baby-giraffen]

Met andere woorden, de lange nek kwam voor de giraffe.

Een voorouder van de giraffe gesplitst in twee evolutionaire takken, één die leidt naar de okapi met zijn korte nek en de andere tak die naar de giraffen leidt.

Een voorouder van de giraffe gesplitst in twee evolutionaire takken, één die leidt naar de okapi met zijn korte nek en de andere tak die naar de giraffen leidt.

Krediet: door Karl Tate, Infographics Artist

Zoals de onderzoekers het stellen, is het schrijven in hun rapport gepubliceerd in het 7 oktober nummer van het tijdschrift Royal Society Open Science, "het meest onderscheidende en populaire attribuut" van giraffen "blijkbaar geen bepalend kenmerk van het gezin".

De studie is een van de eersten die de halzen van giraffen nauwgezet vergelijkt met die van hun familieleden en voorouders om te zien hoe ze in de loop van de tijd veranderden, aldus de onderzoekers.

"We wilden uitzoeken hoe de giraffe zijn lange nek kreeg, omdat we weten dat zijn voorouders een kortere nek hadden", zei senior onderzoeker Nikos Solounias, professor in anatomie aan het New York Institute of Technology (NYIT) College of Osteopathische Geneeskunde.

De studie omvatte dieren van 11 soorten, waaronder negen uitgestorven soorten en twee levende soorten - de giraffe en de okapi, een giraf relatief inwoner van de Democratische Republiek Congo.

De onderzoekers concentreerden zich op de derde halswervel van elke soort en vergeleken de wervels van de moderne dieren met die van hun voorouders. Giraffen hebben net als mensen zeven nekwervels, maar de wervels van de giraf zijn groot en meten maximaal 25,4 centimeter lang.

Na Canthumeryx, de voorouder die 16 miljoen jaar geleden leefde, de stamboom die in twee takken is gesplitst. De onderzoekers ontdekten dat op één tak vier soorten in de loop van de tijd kortere halzen hadden ontwikkeld. De okapi, met zijn korte nek, bevindt zich aan deze kant van de stamboom.

Vóór het nieuwe onderzoek dachten onderzoekers dat de okapi "meer primitief" was dan moderne giraffen, omdat het een kortere hals had, vertelde Solounias aan WordsSideKick.com. Maar de nieuwe bevindingen toonden aan dat de okapi afstamt van dieren met langere nek dan dat het doet.

Lange-nek overerving

Aan de andere tak van de stamboom evolueerde de soort langere nekken in de loop van de tijd. Een belangrijk punt kwam ongeveer 7 miljoen jaar geleden, toen de voorkant van elke wervel langer werd, wat bijdroeg aan de verlenging van de nek bij soorten zoals Samotherium major, dat lid is van de moderne giraffamilie.

Toen, ongeveer 1 miljoen jaar geleden, in een andere soort, verliep het achterste gedeelte van elke wervel, wat ook bijdroeg aan de nek van de moderne giraffe.

Met andere woorden, het fossielenpad laat zien dat de nek "onevenredig lang is uitgerekt", zei Solounias. "In het begin had je een voorste elongatie aan de voorkant en later had je een achterste verlenging."

Een okapi eet bladeren van een boom.

Een okapi eet bladeren van een boom.

Krediet: Lena Ivanova Shutterstock.com

De onderzoekers verifieerden hun werk met behulp van een wiskundige vergelijking die liet zien hoe de nekwervels naar verwachting in de loop van de tijd zouden veranderen. De vergelijking toonde dat de samotherium de ruggenwervel (die al aan de voorkant was verlengd) zou aan de achterkant moeten worden uitgerekt, precies zoals de onderzoekers hadden voorspeld op basis van de fossielen.

Nu dat de onderzoekers weten dat de nek van de giraf minstens 16 miljoen jaar in de maak is, kunnen ze blijven proberen uit te zoeken wat de evolutie naar langere halzen heeft gedreven. Eén idee is dat het de dieren hielp te grazen op bladeren die hoog boven de hoofden van andere herbivoren lagen.

Een andere is dat de langere nek mannetjes een voordeel gaf bij het paren, zei Melinda Danowitz, een student geneeskunde aan het NYIT College of Osteopathic Medicine, die ook aan het onderzoek heeft gewerkt. In de giraffen van vandaag vechten mannetjes door hun hoofd en nek tegen elkaar te zwaaien, en vrouwtjes hebben de neiging om te paren met mannetjes die deze gevechten winnen, zei ze.

Er is een heftig debat aan beide kanten, maar beide ideeën kunnen verklaren waarom giraffen baat hebben bij zulke lange nek, zei Danowitz.

De nieuwe studie is een belangrijke, zegt Donald Prothero, een onderzoeksmedewerker in de paleontologie van gewervelde dieren in het Natural History Museum van Los Angeles County, die niet betrokken was bij de nieuwe studie.

"[Het] laat het mechanisme zien waarmee giraffen hun nek langer maakten", vertelde hij WordsSideKick.com in een e-mail. "In het verleden hadden we alleen fossielen van korthalsgiraffen (zoals de levende okapi en de meest uitgestorven giraffen) en langhalsgiraffen.

"Deze studie beschrijft nieuwe fossielen, waarvan halzen in de lengte tussen de giraffe en de okapi," zei hij. "Het omvat niet alleen een beschrijving van nieuwe fossielen, maar ook een gedetailleerde analyse van de ontwikkeling van de nekwervels en hun functionele anatomie."

Volg Laura Geggel op Twitter @LauraGeggel. Volg WordsSideKick.com @wordssidekick, Facebook & Google+. Oorspronkelijk artikel over WordsSideKick.com.


Video Supplement: .




WordsSideKick.com
Alle Rechten Voorbehouden!
Reproductie Van Materialen Toegestaan Alleen Prostanovkoy Actieve Link Naar De Site WordsSideKick.com

© 2005–2019 WordsSideKick.com